Pourquoi dormons-nous?

Le sommeil fait partie intégrante de la vie quotidienne des gens. Cependant, l'acte et le besoin de sommeil continuent d'éveiller de nombreuses inconnues dans le milieu scientifique. Ce qui est clair, c'est que le repos procuré par le sommeil est crucial pour la régénération du corps et le bon fonctionnement de nos capacités physiques et mentales. Les Hommes, comme tout autre animal, sont vulnérables pendant notre sommeil. Par conséquent, du point de vue de la nature, le sommeil doit apporter des avantages essentiels qui font qu'il vaut la peine d'entrer dans un état d'inconscience aussi longtemps et aussi souvent.

Il n'est pas difficile de prouver que le sommeil est important. Cependant, les scientifiques ont de la difficulté à montrer ce qui se passe exactement pendant que nous dormons. En termes généraux, il a été établi que le sommeil permet le repos et que le corps et l'esprit se rétablissent. Au cours de la journée, le cerveau établit de multiples connexions entre ses différentes parties à la suite des expériences qu'il a vécues. Pendant que vous dormez, les connexions importantes sont renforcées et les secondaires disparaissent. Apparemment, lorsqu'il dort, le cerveau se consacre aussi à l'élimination de certaines particules résiduelles.

Manque de sommeil

Si nous privons notre corps du sommeil dont il a besoin, il y a une altération du comportement des cellules. Les cellules responsables des inflammations augmentent leur activité. Le corps réagit à la privation de sommeil de la même manière que lorsqu'il est stressé. Cet état de tension expliquerait également la relation étroite entre la privation de sommeil et les maladies ou les crises cardiaques.

Le manque de sommeil affecte aussi nos capacités mentales. D'où l'expression "à moitié endormi". Des études récentes montrent que, face à un manque de sommeil, certaines parties du cerveau deviennent inactives alors que nous sommes encore éveillés. En fait, les parties actives et inactives changent. Cela explique pourquoi nous semblons nous endormir à un moment ou à un autre, alors que le processus dans le cerveau est en fait graduel.

Phases du sommeil

Lorsque nous dormons, nous passons par une série de phases de sommeil qui composent un cycle complet. Dans ce cycle, nous trouvons des phases de sommeil léger, un sommeil profond et la phase dite REM. On estime que le premier cycle de sommeil dure environ 90 minutes et le suivant entre 100 et 120 minutes. Pendant une nuit de sommeil, ils passent entre 4 et 5 cycles.

Dans les phases de sommeil profond, il est difficile de s'éveiller. C'est habituellement à ce moment que les enfants peuvent mouiller le lit. C'est au cours de cette phase que le corps et l'esprit se reposent davantage. Par conséquent, de courtes siestes sont recommandées lorsque vous n'atteignez jamais ce point et ne gênent donc pas le besoin de sommeil nocturne.

Pendant le sommeil profond, les hormones responsables de la croissance et de la régénération musculaire sont libérées, c'est pourquoi un sommeil adéquat est si important pendant l'enfance et l'adolescence ou pour les sportifs ou les personnes physiquement actives. Au cours de cette phase, le système immunitaire est également rétabli et on croit que ce serait aussi le moment où le cerveau réinitialise l'information.

La dernière phase qui conclut chaque cycle de sommeil est la phase dite REM. C'est après cette phase que nous sommes le plus susceptibles de nous réveiller. Cependant, si la période pendant laquelle nous restons éveillés n'est pas très longue, nous l'oublions. Pendant la phase REM, le rythme respiratoire augmente, les yeux se déplacent rapidement et les muscles deviennent paralysés, et l'activité mentale augmente. Les rêves naissent de cette activité mentale. Tout le monde semble rêver environ 4 à 6 fois par jour, mais nous ne pouvons nous souvenir des rêves que si nous nous réveillons avant la fin de la phase REM.

Le rythme circadien

Le rythme circadien est une sorte d'horloge interne qui incorpore notre corps et fonctionne par cycles d'environ 24 heures. Ses fonctions comprennent le contrôle de la production hormonale, la température corporelle et le sommeil. C'est cette horloge interne qui vous rend fatigué et somnolent à peu près à la même heure chaque jour. Cependant, un mode de vie et des habitudes de repos inadéquats peuvent modifier leur fonctionnement.  L'utilisation abusive de la lumière artificielle et des appareils électroniques ou le changement d'horaire peut désorienter votre rythme circadien, vous empêchant de dormir la nuit et vous endormissant pendant la journée. C'est ce qui se produit, par exemple, avec l'effet bien connu du décalage horaire et la raison pour laquelle il est toujours recommandé de maintenir des horaires et des habitudes de sommeil réguliers.

La vie moderne affecte le sommeil

De nombreuses études ont montré que la lumière artificielle a modifié le rythme de vie actuel, modifiant les habitudes de sommeil. En moyenne, les gens dorment en moyenne jusqu' à  deux heures de moins que la génération précédente. Aux Etats Unis une étude révèle qu’un tiers des adultes dort moins de 6 h chaque nuit.